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From Bruce to Caitlyn Jenner… And Why Gender Dysphoria is No Longer a Disorder

Caitlyn Jenner’s transition is, what we would call in this day and age, “trending” in social media. But the transgender struggle has existed long before the times when it would have graced the cover of Vanity Fair. Many transgender trailblazers have come before Caitlyn: World War II era Army draftee Christine Jorgensen, former professional tennis player Renée Richards, LGBT advocate Chaz Bono, Hollywood actress Laverne Cox. We live indeed in a different world. A world more accepting about diversity, yet with deeply engrained prejudices. Let us not forget Brandon Teena.

But, What is Gender Dysphoria?

Dysphoria, from the Greek “difficult to bear,” is a sense of discomfort or distress. According to the Diagnostic and Statistical Manual of Mental Disorders, 5th Edition (DSM-5):

Gender Dysphoria refers to the distress that may accompany the incongruence between one’s experienced or expressed gender and one’s assigned gender.”1

In other words, people with gender dysphoria are not happy with the sex they were born, identify themselves as members of the other sex, and have significant distress because their sexual characteristics are in conflict with how they view, think, and feel about themselves and their gender.

Previous versions of the DSM used the terminology Gender Identity Disorder, which was included in the “Sexual and Gender Identity Disorders” chapter together with sexual dysfunctions and paraphilias. But gender identity disorder is neither a sexual dysfunction nor a paraphilia. Furthermore, DSM-5 recognizes that gender identity is not the clinical problem and shifts the focus of clinical attention to the distress experienced by the individual. The problem is not the identity but rather the mental anguish that the individual may face when dealing with the thoughts and feelings about their gender.

SEX ≠ GENDER ≠ SEXUAL ORIENTATION

Not that sexuality and gender identity are this simplistic, but let us think of sex as the anatomical characteristics we have from birth (generally speaking, vagina vs. penis, XX vs. XY chromosomes), sexual orientation as the person to whom we are sexually attracted, and gender as our internal sense of self (as male, female, neither, or both).

Gender dysphoria may begin in childhood but may also be seen later in life. It is more commonly seen in men than women, although these statistics are greatly contested. The level of distress caused by gender dysphoria places the individual at higher risk for behavioral problems, substance use, depression, anxiety, and suicide.

Gender reassignment surgery may not necessarily be the personal goal for all individuals with gender dysphoria. Regardless of the decision, it is important to seek help from an experienced mental health professional in order to deal with the distress caused by the gender incongruence, to treat any resulting or co-occurring mental health problems, and to assist the individual in the transition. While family and peer support is essential, family members may also need psychological assistance to deal with their feelings and the perceived loss of their transgender family member.

Caitlyn is not the first and certainly not the last transgender individual. While her life in the public eye will hopefully bring more attention to this important issue, we need to be mindful of the double-edge sword that comes with her fame. Living under the social microscope, with its heightened level of scrutiny, and in our ever-connected world where comments are unfiltered and, at times, intolerant and insensitive, may not only be damaging to Caitlyn’s journey but may actually hurt the transgender cause.

We have come a long way as a society and it is amazing that we are having this conversation. We must continue to educate ourselves because knowledge is not only power but it also fosters awareness, tolerance, acceptance, and respect.

Remember…

Be Smart. Be Safe. Be Healthy. Be Strong.

Until next time!

Dr. Felix

De Bruce a Caitlyn Jenner … Y Por Qué la Disforia de Género No es un Transtorno

La transición de Caitlyn Jenner está, lo que llamaríamos hoy en día, “trending” en las redes sociales. Pero la lucha transgénero ha existido mucho antes de los días en que hubiera engalanado la portada de la revista Vanity Fair. Muchos pioneros transgénero han forjado el camino antes de Caitlyn: la soldado de la era de la Segunda Guerra Mundial Christine Jorgensen, la ex-tenista profesional Renée Richards, el activista LGBT Chaz Bono, la actriz de Hollywood Laverne Cox. De hecho, vivimos en un mundo diferente. Un mundo más tolerante de la diversidad, y aún así con profundos prejuicios. No olvidemos a Brandon Teena.

Pero, ¿Qué es la Disforia de Género?

Disforia, del griego “difícil de soportar,” es una sensación de malestar o angustia. De acuerdo con el Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales, Quinta Edición (DSM-5):

Disforia de Género se refiere a la angustia que puede acompañar a la incongruencia entre el género expresado y el género asignado de una persona”.1

En otras palabras, las personas con disforia de género no están contentas con el sexo que nacieron, se identifican como miembros del otro sexo, y experimentan gran malestar debido a que sus características sexuales están en conflicto con la forma en que se ven, piensan y se sienten sobre sí mismos y su género.

Versiones anteriores del DSM utilizaron la terminología Trastorno de Identidad de Género, la cual fue incluida en el capítulo de “Trastornos Sexuales y de la Identidad de Género”, junto con las disfunciones sexuales y las parafilias. Pero el trastorno de identidad de género no es ni una disfunción sexual ni una parafilia. Por otra parte, el DSM-5 reconoce que la identidad de género no es el problema clínico y cambia el foco de atención clínica al malestar experimentado por el individuo. El problema no es la identidad sino la angustia mental que el individuo puede enfrentar al lidiar con los pensamientos y sentimientos acerca de su género.

SEXO ≠ GÉNERO ≠ ORIENTACIÓN SEXUAL

No es que la sexualidad y la identidad de género sean tan simplistas, pero veamos al sexo como las características anatómicas con las que nacemos (en términos generales, vagina vs. pene, cromosomas XX vs. XY), a la orientación sexual como a quien nos sentimos atraídos sexualmente, y al género como nos vemos y sentimos internamente (como varón, hembra, ninguno, o ambos).

La disforia de género puede comenzar en la niñez, pero también puede verse más tarde en el desarrollo personal. Se observa con mayor frecuencia en hombres que en mujeres, aunque estas estadísticas son muy debatidas. El nivel de angustia causado por la disforia de género aumenta el riesgo de problemas de conducta, uso de sustancias, depresión, ansiedad y suicidio.

La cirugía de reasignación de sexo no necesariamente es la meta personal para todos los individuos con disforia de género. Independientemente de su decisión, es importante buscar ayuda de un profesional de la salud mental experimentado para lidiar con la angustia causada por la incongruencia de género, para tratar cualquier problema de salud mental resultante o co-occurrente, y para ayudar a la persona en su transición. Si bien el apoyo de la familia y amigos es esencial, los miembros de la familia podrían también necesitar ayuda psicológica para lidiar con sus sentimientos y con la pérdida percibida de su familiar transgénero.

Caitlyn no es la primera y sin duda no será la última persona transgénero. Mientras que su vida en el ojo público posiblemente traerá más atención a este importante asunto, tenemos que ser conscientes del arma de doble filo que viene con su fama. Vivir bajo el microscopio social, con su mayor nivel de escrutinio, y en nuestro mundo cada vez más conectado, donde los comentarios sin filtro y, a veces, intolerantes e insensibles, podría ser perjudicial no tan sólo para el recorrido de Caitlyn pero podría afectar la causa transgénero.

Hemos avanzado grandemente como sociedad y es maravilloso que estemos teniendo esta conversación. Pero debemos continuar educándonos porque saber no es tan sólo poder sino que también fomenta conciencia, tolerancia, aceptación y respeto.

Recuerda…

Sé Inteligente. Sé Precavido. Sé Saludable. Sé Fuerte.

¡Hasta la próxima!

Dr. Félix

Death of a Doctor – Another Victim of Cyber Bullying?

The death of Puerto Rican doctor Gloria Ortiz González is an unfortunate reminder of the power of social media, cyber bullying, the poor conditions of a public health system affecting both patients and their providers, the level of stress and the need for attention to the emotional well-being of healthcare workers, the Hippocratic Oath, and the doctrine “primum non nocere” (“first do no harm”).

Dr. Ortiz González gained notoriety and grew in infamy after a verbal altercation with patients in the emergency room waiting area of Bayamon Regional Hospital in Puerto Rico was recorded on a mobile phone and uploaded to social networks in August 2014. In the video, which clearly begins in the middle of the discussion and does not show the preceding interactions, a patient who is off camera can be heard instigating the physician to the point that she loses her composure and uses language like:

  • “And you’re ignorant, read a goddamn newspaper.”
  • “Who pays for “la reforma de la salud” [Puerto Rican Medicaid] in this country? I do with my taxes.”
  • “Damn it. I have busted myself studying me in the damn Medical Sciences Campus to have to come here and deal with you.”
  • “Bunch of ignorants.”
  • “That is why this country is a mess because what you do is listen to Daddy Yankee. Pick up a goddamn book you ignorant. Pick up a goddamn book.”

The life of Dr. Ortiz González took a huge turn after the video went viral. The doctor was suspended from duty and investigated by the Department of Health of Puerto Rico; an investigation which ceased once she resigned. Although she would later be exonerated of any wrongdoing by the Office of the Advocate for the Patient, the degree of personal harassment and devastating cyber bullying on social media were inescapable.

Even the world famous reggaeton singer Daddy Yankee countered in social networks and through the song “Palabras con Sentido” [“Words with Meaning”], the video of which recreates the moment when the doctor’s outburst was recorded in the waiting room. A young doctor who, in a moment of frustration, lashed out at her patients, whom she swore to treat with “warmth, sympathy and understanding.” A doctor who fell victim to persecution and cyber attacks, chasing her out of her home, affecting her mental health, and possibly contributing to her death.

Although Dr. Ortiz González’s behavior in that moment of anger was unacceptable and unprofessional, we must remember that we are all human and the burnout caused by poor working conditions in a crowded health system marred by inefficiencies, poor pay, and little appreciation, have their weight. While I do not excuse her conduct, as a medical student who walked the floors and hallways of that same regional hospital in Puerto Rico, I understand how difficult it can sometimes be to remain composed under so much pressure.

Now, we should reflect on the impact of the news of her death, the emotional footprint carved out by harassment, and the rampant use of social media to perpetuate a persecution by anonymous abusers behind a keyboard. Many people have fallen victim to this cyber hunt. Harassment, both in person and through social networks, can have lifetime effects on the victim’s personality. The power of demoralization is monumental and erodes at the victim’s self-worth. Anxiety, depression, suicides, and murders. When will it all end?

I hope the death of Dr. Gloria Ortiz González has not been in vain and makes us think twice before casting our hatred on social media, considering the irreversible damage that we may cause.

Rest in Peace, Doctora!

Remember…

Be Smart. Be Safe. Be Healthy. Be Strong.

Until next time!

Dr. Felix

El Suicidio: Caras Vemos, Corazones No Sabemos…

El reciente suicidio del actor Robin Williams es un recordatorio trágico de una de las epidemias de nuestra sociedad. Muchos han quedado preguntándose, “¿Cómo puede un hombre tan talentoso y cómico terminar su propia vida?” Aunque la lucha de Robin Williams con el consumo de drogas y la enfermedad mental pudo haber sido pública, al igual que muchas otras personas alrededor del mundo, su sufrimiento y demonios internos ganaron la batalla.

Según los últimos datos proporcionados por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), el suicidio representó la décima causa de muerte en los Estados Unidos en 2011. Si esto no fuese lo suficientemente alarmante, para los adolescentes y adultos jóvenes, el suicidio representó la segunda causa de muerte (entre las edades de 15 a 34 años).

Es por esto que la vigilancia de las señales de alerta, la prevención, y la ayuda inmediata para alguien que expresa ideas de suicidio o intenta suicidarse son de gran importancia.

¿CUÁLES SON ALGUNAS SEÑALES DE ALERTA?

Muchas de las señales de alerta son similares a los síntomas de la depresión:

  • Sentimientos de tristeza o desesperanza
  • Cambio de comportamiento
  • Irritabilidad
  • Ansiedad o tensión
  • Problemas al dormir
  • Cambios en el apetito
  • Pérdida de interés en actividades placenteras
  • Descuido del aspecto personal
  • Sentimientos de culpa
  • Aislamiento de amigos y familiares
  • Obsequiar o deshacerse de objetos de valor personal o favoritos
  • Consumo de alcohol y drogas
  • Hablar acerca del suicidio
  • El reponerse de manera repentina luego de un período de depresión (quizás luego de haber decidido quitarse la vida para terminar con su sufrimiento)
Aunque todas las señales estén presentes, es bien difícil determinar con certeza quien va a tomar la decisión de quitarse la vida. Lo que sí sabemos es que el factor de riesgo más importante para la predicción del suicidio es el comportamiento suicida pasado. Es decir, el haber intentado suicidarse en el pasado hace que la persona sea más propensa a intentarlo en un futuro.

FACTORES DE RIESGO PARA LA CONDUCTA SUICIDA:

Los factores de riesgo para el suicidio varían enormemente de persona a persona dependiendo de la severidad de la enfermedad mental, fortalezas y vulnerabilidades en su personalidad, y su sistema de apoyo. La siguiente lista no pretende ser exhaustiva.

  • Eventos estresantes repentinos (acontecimientos humillantes, ruina económica, pérdida del empleo, muerte de un ser querido)
  • Conflicto interpersonal
  • Problemas económicos
  • Problemas legales
  • Enfermedad mental
  • Problemas médicos (agudos o crónicos)
  • Dolor físico crónico
  • Pobre sistema de apoyo

¿CÓMO PODEMOS PREVENIR EL SUICIDIO?

Es importante reconocer las señales de alerta y factores de riesgo al igual que los síntomas de enfermedades mentales y el abuso de drogas y alcohol. La intervención temprana es la manera más eficaz de prevenir el suicidio.

Siempre debemos tomar en serio cualquier declaración de pensamientos suicidas o comportamientos suicidas. Cualquier persona que exprese ideas de suicidio debe ser evaluada inmediatamente.

¿QUÉ TRAUMA PROVOCA A LA FAMILIA EL SUICIDIO DE UN SER QUERIDO?

Los efectos del suicidio en la familia o amigos pueden ser devastadores. Las personas que pierden a un ser querido por suicidio tienden a sentirse culpables por la muerte de su familiar o amigo, preguntarse que podrían haber hecho para evitarlo, o hasta sentirse rechazados por otras personas.

Los sobrevivientes del suicidio pueden experimentar una gran variedad de sentimientos:

  • Tristeza por la pérdida
  • Enojo en contra del familiar perdido
  • Sentimientos de culpa
  • Depresión
  • Ansiedad
  • Trastorno de estrés postraumático, en especial cuando presenciaron el suicido o encontraron al familiar muerto
  • Intentos de suicidio para reencontrarse con su ser querido
Las secuelas causadas por la pérdida pueden afectar al sobreviviente del suicidio por el resto de su vida, por lo cual es importante que también busque ayuda.

¿CÓMO AYUDAR?

Cualquier persona que exprese ideas de suicidio o intente suicidarse debe ser evaluada inmediatamente:

  • Llamando al 911
  • Llevándola a la sala de emergencia más cercana, o
  • Buscando ayuda con un profesional de la salud mental
La psicoterapia y consejería pueden ayudar a la persona a lidiar con sus sentimientos o pensamientos negativos, aprendiendo a identificar factores estresantes que hacen que la persona reaccione de una manera u otra, al mismo tiempo que se aprenden las destrezas para poder reaccionar de una manera positiva. Los medicamentos psiquiátricos también podrían controlar los síntomas de depresión, ansiedad y/o alguna otra condición mental.

También se podría buscar ayuda a través de líneas telefónicas de apoyo. En los Estados Unidos, la Red Nacional de Prevención del Suicidio (1-888-628-9454) es una excelente fuente de apoyo. Es para personas en crisis, no sólo si se está pensando en el suicidio. La llamada es gratuita y confidencial. Un profesional de la salud mental estará disponible para escucharte y ofrecer información acerca de servicios de salud mental en tu comunidad.

¡No hay vergüenza en pedir ayuda y podría salvar tu vida!

Recuerda…

Sé Inteligente. Sé Precavido. Sé Saludable. Sé Fuerte.

¡Hasta la próxima!

Dr. Félix