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From Bruce to Caitlyn Jenner… And Why Gender Dysphoria is No Longer a Disorder

Caitlyn Jenner’s transition is, what we would call in this day and age, “trending” in social media. But the transgender struggle has existed long before the times when it would have graced the cover of Vanity Fair. Many transgender trailblazers have come before Caitlyn: World War II era Army draftee Christine Jorgensen, former professional tennis player Renée Richards, LGBT advocate Chaz Bono, Hollywood actress Laverne Cox. We live indeed in a different world. A world more accepting about diversity, yet with deeply engrained prejudices. Let us not forget Brandon Teena.

But, What is Gender Dysphoria?

Dysphoria, from the Greek “difficult to bear,” is a sense of discomfort or distress. According to the Diagnostic and Statistical Manual of Mental Disorders, 5th Edition (DSM-5):

Gender Dysphoria refers to the distress that may accompany the incongruence between one’s experienced or expressed gender and one’s assigned gender.”1

In other words, people with gender dysphoria are not happy with the sex they were born, identify themselves as members of the other sex, and have significant distress because their sexual characteristics are in conflict with how they view, think, and feel about themselves and their gender.

Previous versions of the DSM used the terminology Gender Identity Disorder, which was included in the “Sexual and Gender Identity Disorders” chapter together with sexual dysfunctions and paraphilias. But gender identity disorder is neither a sexual dysfunction nor a paraphilia. Furthermore, DSM-5 recognizes that gender identity is not the clinical problem and shifts the focus of clinical attention to the distress experienced by the individual. The problem is not the identity but rather the mental anguish that the individual may face when dealing with the thoughts and feelings about their gender.

SEX ≠ GENDER ≠ SEXUAL ORIENTATION

Not that sexuality and gender identity are this simplistic, but let us think of sex as the anatomical characteristics we have from birth (generally speaking, vagina vs. penis, XX vs. XY chromosomes), sexual orientation as the person to whom we are sexually attracted, and gender as our internal sense of self (as male, female, neither, or both).

Gender dysphoria may begin in childhood but may also be seen later in life. It is more commonly seen in men than women, although these statistics are greatly contested. The level of distress caused by gender dysphoria places the individual at higher risk for behavioral problems, substance use, depression, anxiety, and suicide.

Gender reassignment surgery may not necessarily be the personal goal for all individuals with gender dysphoria. Regardless of the decision, it is important to seek help from an experienced mental health professional in order to deal with the distress caused by the gender incongruence, to treat any resulting or co-occurring mental health problems, and to assist the individual in the transition. While family and peer support is essential, family members may also need psychological assistance to deal with their feelings and the perceived loss of their transgender family member.

Caitlyn is not the first and certainly not the last transgender individual. While her life in the public eye will hopefully bring more attention to this important issue, we need to be mindful of the double-edge sword that comes with her fame. Living under the social microscope, with its heightened level of scrutiny, and in our ever-connected world where comments are unfiltered and, at times, intolerant and insensitive, may not only be damaging to Caitlyn’s journey but may actually hurt the transgender cause.

We have come a long way as a society and it is amazing that we are having this conversation. We must continue to educate ourselves because knowledge is not only power but it also fosters awareness, tolerance, acceptance, and respect.

Remember…

Be Smart. Be Safe. Be Healthy. Be Strong.

Until next time!

Dr. Felix

De Bruce a Caitlyn Jenner … Y Por Qué la Disforia de Género No es un Transtorno

La transición de Caitlyn Jenner está, lo que llamaríamos hoy en día, “trending” en las redes sociales. Pero la lucha transgénero ha existido mucho antes de los días en que hubiera engalanado la portada de la revista Vanity Fair. Muchos pioneros transgénero han forjado el camino antes de Caitlyn: la soldado de la era de la Segunda Guerra Mundial Christine Jorgensen, la ex-tenista profesional Renée Richards, el activista LGBT Chaz Bono, la actriz de Hollywood Laverne Cox. De hecho, vivimos en un mundo diferente. Un mundo más tolerante de la diversidad, y aún así con profundos prejuicios. No olvidemos a Brandon Teena.

Pero, ¿Qué es la Disforia de Género?

Disforia, del griego “difícil de soportar,” es una sensación de malestar o angustia. De acuerdo con el Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales, Quinta Edición (DSM-5):

Disforia de Género se refiere a la angustia que puede acompañar a la incongruencia entre el género expresado y el género asignado de una persona”.1

En otras palabras, las personas con disforia de género no están contentas con el sexo que nacieron, se identifican como miembros del otro sexo, y experimentan gran malestar debido a que sus características sexuales están en conflicto con la forma en que se ven, piensan y se sienten sobre sí mismos y su género.

Versiones anteriores del DSM utilizaron la terminología Trastorno de Identidad de Género, la cual fue incluida en el capítulo de “Trastornos Sexuales y de la Identidad de Género”, junto con las disfunciones sexuales y las parafilias. Pero el trastorno de identidad de género no es ni una disfunción sexual ni una parafilia. Por otra parte, el DSM-5 reconoce que la identidad de género no es el problema clínico y cambia el foco de atención clínica al malestar experimentado por el individuo. El problema no es la identidad sino la angustia mental que el individuo puede enfrentar al lidiar con los pensamientos y sentimientos acerca de su género.

SEXO ≠ GÉNERO ≠ ORIENTACIÓN SEXUAL

No es que la sexualidad y la identidad de género sean tan simplistas, pero veamos al sexo como las características anatómicas con las que nacemos (en términos generales, vagina vs. pene, cromosomas XX vs. XY), a la orientación sexual como a quien nos sentimos atraídos sexualmente, y al género como nos vemos y sentimos internamente (como varón, hembra, ninguno, o ambos).

La disforia de género puede comenzar en la niñez, pero también puede verse más tarde en el desarrollo personal. Se observa con mayor frecuencia en hombres que en mujeres, aunque estas estadísticas son muy debatidas. El nivel de angustia causado por la disforia de género aumenta el riesgo de problemas de conducta, uso de sustancias, depresión, ansiedad y suicidio.

La cirugía de reasignación de sexo no necesariamente es la meta personal para todos los individuos con disforia de género. Independientemente de su decisión, es importante buscar ayuda de un profesional de la salud mental experimentado para lidiar con la angustia causada por la incongruencia de género, para tratar cualquier problema de salud mental resultante o co-occurrente, y para ayudar a la persona en su transición. Si bien el apoyo de la familia y amigos es esencial, los miembros de la familia podrían también necesitar ayuda psicológica para lidiar con sus sentimientos y con la pérdida percibida de su familiar transgénero.

Caitlyn no es la primera y sin duda no será la última persona transgénero. Mientras que su vida en el ojo público posiblemente traerá más atención a este importante asunto, tenemos que ser conscientes del arma de doble filo que viene con su fama. Vivir bajo el microscopio social, con su mayor nivel de escrutinio, y en nuestro mundo cada vez más conectado, donde los comentarios sin filtro y, a veces, intolerantes e insensibles, podría ser perjudicial no tan sólo para el recorrido de Caitlyn pero podría afectar la causa transgénero.

Hemos avanzado grandemente como sociedad y es maravilloso que estemos teniendo esta conversación. Pero debemos continuar educándonos porque saber no es tan sólo poder sino que también fomenta conciencia, tolerancia, aceptación y respeto.

Recuerda…

Sé Inteligente. Sé Precavido. Sé Saludable. Sé Fuerte.

¡Hasta la próxima!

Dr. Félix

Death of a Doctor – Another Victim of Cyber Bullying?

The death of Puerto Rican doctor Gloria Ortiz González is an unfortunate reminder of the power of social media, cyber bullying, the poor conditions of a public health system affecting both patients and their providers, the level of stress and the need for attention to the emotional well-being of healthcare workers, the Hippocratic Oath, and the doctrine “primum non nocere” (“first do no harm”).

Dr. Ortiz González gained notoriety and grew in infamy after a verbal altercation with patients in the emergency room waiting area of Bayamon Regional Hospital in Puerto Rico was recorded on a mobile phone and uploaded to social networks in August 2014. In the video, which clearly begins in the middle of the discussion and does not show the preceding interactions, a patient who is off camera can be heard instigating the physician to the point that she loses her composure and uses language like:

  • “And you’re ignorant, read a goddamn newspaper.”
  • “Who pays for “la reforma de la salud” [Puerto Rican Medicaid] in this country? I do with my taxes.”
  • “Damn it. I have busted myself studying me in the damn Medical Sciences Campus to have to come here and deal with you.”
  • “Bunch of ignorants.”
  • “That is why this country is a mess because what you do is listen to Daddy Yankee. Pick up a goddamn book you ignorant. Pick up a goddamn book.”

The life of Dr. Ortiz González took a huge turn after the video went viral. The doctor was suspended from duty and investigated by the Department of Health of Puerto Rico; an investigation which ceased once she resigned. Although she would later be exonerated of any wrongdoing by the Office of the Advocate for the Patient, the degree of personal harassment and devastating cyber bullying on social media were inescapable.

Even the world famous reggaeton singer Daddy Yankee countered in social networks and through the song “Palabras con Sentido” [“Words with Meaning”], the video of which recreates the moment when the doctor’s outburst was recorded in the waiting room. A young doctor who, in a moment of frustration, lashed out at her patients, whom she swore to treat with “warmth, sympathy and understanding.” A doctor who fell victim to persecution and cyber attacks, chasing her out of her home, affecting her mental health, and possibly contributing to her death.

Although Dr. Ortiz González’s behavior in that moment of anger was unacceptable and unprofessional, we must remember that we are all human and the burnout caused by poor working conditions in a crowded health system marred by inefficiencies, poor pay, and little appreciation, have their weight. While I do not excuse her conduct, as a medical student who walked the floors and hallways of that same regional hospital in Puerto Rico, I understand how difficult it can sometimes be to remain composed under so much pressure.

Now, we should reflect on the impact of the news of her death, the emotional footprint carved out by harassment, and the rampant use of social media to perpetuate a persecution by anonymous abusers behind a keyboard. Many people have fallen victim to this cyber hunt. Harassment, both in person and through social networks, can have lifetime effects on the victim’s personality. The power of demoralization is monumental and erodes at the victim’s self-worth. Anxiety, depression, suicides, and murders. When will it all end?

I hope the death of Dr. Gloria Ortiz González has not been in vain and makes us think twice before casting our hatred on social media, considering the irreversible damage that we may cause.

Rest in Peace, Doctora!

Remember…

Be Smart. Be Safe. Be Healthy. Be Strong.

Until next time!

Dr. Felix

Suicide: Faces We See, Hearts We Cannot Know…1

The recent suicide of actor Robin Williams is a tragic reminder of one of our society’s epidemics. Many have been left wondering, “How can such a talented and funny man end his life?” Robin Williams’ struggles with substance use and mental illness may have been public but, like many people around the world, his private turmoil and demons won the battle.

According to the latest data provided by the Centers for Disease Control and Prevention (CDC), suicide represented the tenth leading cause of death in the United States in 2011. If this were not alarming enough, suicide was the second leading cause of death among our teenagers and young adults (ages 15 to 34).

Recognition of warning signs, early prevention, and immediate assistance for anyone who expresses thoughts of suicide or attempts suicide are of great importance.

WHAT ARE SOME OF THE WARNING SIGNS?

Many warning signs for suicidal behavior are similar to symptoms of depression:

  • Feelings of sadness or hopelessness
  • Behavioral changes
  • Irritability
  • Anxiety
  • Trouble sleeping
  • Changes in appetite
  • Loss of interest in pleasurable or enjoyable activities
  • Poor hygiene
  • Feelings of guilt
  • Isolation from friends and family
  • Giving away or throwing out objects of personal value
  • Drug or alcohol abuse
  • Talk/verbal threats of suicide
  • Suddenly recovering from a period of depression (maybe after having decided to put an end to their suffering by ending their life)
Even in the presence of all these warning signs, it is extremely difficult to predict with certainty who will attempt suicide. We do know that the most important risk factor for the prediction of suicide is past suicidal behavior. In other words, a past suicide attempt is the best predictor of a future suicidal act.

RISK FACTORS FOR SUICIDAL BEHAVIOR:

Risk factors for suicide vary greatly from person to person depending on the severity of mental illness, personality strengths and vulnerabilities, and support system. The following list is not meant to be all-inclusive.

  • Sudden stressful life events (i.e. humiliating events, financial ruin, job loss, death of a loved one)
  • Interpersonal conflict
  • Economic problems
  • Legal problems
  • Mental illness
  • Medical problems (acute and chronic)
  • Intractable physical pain
  • Poor support system

WHAT CAN WE DO TO PREVENT SUICIDE?

It is important to recognize the above warning signs and risk factors as well as the symptoms of mental illness and alcohol/drug abuse. Early intervention is the most effective way to prevent suicide. Any statement of suicidal thoughts or suicidal behavior must be taken seriously. Anyone who expresses thoughts of suicide requires immediate medical evaluation.

WHAT ARE THE EFFECTS OF SUICIDE ON THE SURVIVORS?

The effects of suicide on friends and family can be devastating. People who lose a loved one to suicide tend to feel guilty for the death of their family member or friend, wonder what they could have done to prevent it, and may even feel rejected by others.

Suicide survivors may experience:

  • Sadness for their loss
  • Anger towards the deceased family member
  • Feelings of guilt
  • Depression
  • Anxiety
  • Posttraumatic stress disorder, especially when a witness to the suicide or finding the family member after a completed suicide
  • Suicide attempts to reconnect with their lost loved one
As the aftermath of family suicide may have long lasting effects, it is important for survivors of suicide to seek help in dealing with their loss.

HOW TO HELP?

Anyone who expresses thoughts of suicide or attempts suicide should be evaluated immediately:

  • Calling 911,
  • Taking the person (yourself) to the nearest emergency room, or
  • Looking for help from a mental health professional
Psychotherapy and counseling can help the suicidal person deal with his/her feelings or negative thoughts, identify stressors, and strengthen coping skills. Psychiatric medications may also control symptoms of depression, anxiety or any other mental health condition.

Help is also available through telephone hotlines. In the United States, the National Suicide Prevention Lifeline (1-800-273-TALK or 1-800-273-8255) is an excellent source of support. It is for people in crisis, not just when thinking about suicide. The call is free and confidential and a mental health professional will be available to listen to you and provide information about mental health services in your community.

There is no shame in seeking help and it can save your life!

Remember…

Be Smart. Be Safe. Be Healthy. Be Strong.

Until next time!

Dr. Felix

El Suicidio: Caras Vemos, Corazones No Sabemos…

El reciente suicidio del actor Robin Williams es un recordatorio trágico de una de las epidemias de nuestra sociedad. Muchos han quedado preguntándose, “¿Cómo puede un hombre tan talentoso y cómico terminar su propia vida?” Aunque la lucha de Robin Williams con el consumo de drogas y la enfermedad mental pudo haber sido pública, al igual que muchas otras personas alrededor del mundo, su sufrimiento y demonios internos ganaron la batalla.

Según los últimos datos proporcionados por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), el suicidio representó la décima causa de muerte en los Estados Unidos en 2011. Si esto no fuese lo suficientemente alarmante, para los adolescentes y adultos jóvenes, el suicidio representó la segunda causa de muerte (entre las edades de 15 a 34 años).

Es por esto que la vigilancia de las señales de alerta, la prevención, y la ayuda inmediata para alguien que expresa ideas de suicidio o intenta suicidarse son de gran importancia.

¿CUÁLES SON ALGUNAS SEÑALES DE ALERTA?

Muchas de las señales de alerta son similares a los síntomas de la depresión:

  • Sentimientos de tristeza o desesperanza
  • Cambio de comportamiento
  • Irritabilidad
  • Ansiedad o tensión
  • Problemas al dormir
  • Cambios en el apetito
  • Pérdida de interés en actividades placenteras
  • Descuido del aspecto personal
  • Sentimientos de culpa
  • Aislamiento de amigos y familiares
  • Obsequiar o deshacerse de objetos de valor personal o favoritos
  • Consumo de alcohol y drogas
  • Hablar acerca del suicidio
  • El reponerse de manera repentina luego de un período de depresión (quizás luego de haber decidido quitarse la vida para terminar con su sufrimiento)
Aunque todas las señales estén presentes, es bien difícil determinar con certeza quien va a tomar la decisión de quitarse la vida. Lo que sí sabemos es que el factor de riesgo más importante para la predicción del suicidio es el comportamiento suicida pasado. Es decir, el haber intentado suicidarse en el pasado hace que la persona sea más propensa a intentarlo en un futuro.

FACTORES DE RIESGO PARA LA CONDUCTA SUICIDA:

Los factores de riesgo para el suicidio varían enormemente de persona a persona dependiendo de la severidad de la enfermedad mental, fortalezas y vulnerabilidades en su personalidad, y su sistema de apoyo. La siguiente lista no pretende ser exhaustiva.

  • Eventos estresantes repentinos (acontecimientos humillantes, ruina económica, pérdida del empleo, muerte de un ser querido)
  • Conflicto interpersonal
  • Problemas económicos
  • Problemas legales
  • Enfermedad mental
  • Problemas médicos (agudos o crónicos)
  • Dolor físico crónico
  • Pobre sistema de apoyo

¿CÓMO PODEMOS PREVENIR EL SUICIDIO?

Es importante reconocer las señales de alerta y factores de riesgo al igual que los síntomas de enfermedades mentales y el abuso de drogas y alcohol. La intervención temprana es la manera más eficaz de prevenir el suicidio.

Siempre debemos tomar en serio cualquier declaración de pensamientos suicidas o comportamientos suicidas. Cualquier persona que exprese ideas de suicidio debe ser evaluada inmediatamente.

¿QUÉ TRAUMA PROVOCA A LA FAMILIA EL SUICIDIO DE UN SER QUERIDO?

Los efectos del suicidio en la familia o amigos pueden ser devastadores. Las personas que pierden a un ser querido por suicidio tienden a sentirse culpables por la muerte de su familiar o amigo, preguntarse que podrían haber hecho para evitarlo, o hasta sentirse rechazados por otras personas.

Los sobrevivientes del suicidio pueden experimentar una gran variedad de sentimientos:

  • Tristeza por la pérdida
  • Enojo en contra del familiar perdido
  • Sentimientos de culpa
  • Depresión
  • Ansiedad
  • Trastorno de estrés postraumático, en especial cuando presenciaron el suicido o encontraron al familiar muerto
  • Intentos de suicidio para reencontrarse con su ser querido
Las secuelas causadas por la pérdida pueden afectar al sobreviviente del suicidio por el resto de su vida, por lo cual es importante que también busque ayuda.

¿CÓMO AYUDAR?

Cualquier persona que exprese ideas de suicidio o intente suicidarse debe ser evaluada inmediatamente:

  • Llamando al 911
  • Llevándola a la sala de emergencia más cercana, o
  • Buscando ayuda con un profesional de la salud mental
La psicoterapia y consejería pueden ayudar a la persona a lidiar con sus sentimientos o pensamientos negativos, aprendiendo a identificar factores estresantes que hacen que la persona reaccione de una manera u otra, al mismo tiempo que se aprenden las destrezas para poder reaccionar de una manera positiva. Los medicamentos psiquiátricos también podrían controlar los síntomas de depresión, ansiedad y/o alguna otra condición mental.

También se podría buscar ayuda a través de líneas telefónicas de apoyo. En los Estados Unidos, la Red Nacional de Prevención del Suicidio (1-888-628-9454) es una excelente fuente de apoyo. Es para personas en crisis, no sólo si se está pensando en el suicidio. La llamada es gratuita y confidencial. Un profesional de la salud mental estará disponible para escucharte y ofrecer información acerca de servicios de salud mental en tu comunidad.

¡No hay vergüenza en pedir ayuda y podría salvar tu vida!

Recuerda…

Sé Inteligente. Sé Precavido. Sé Saludable. Sé Fuerte.

¡Hasta la próxima!

Dr. Félix

Simply Irresistible? – Impulse Control Disorders

Luis Suárez, soccer player with the Uruguay National Team representing his country at the 2014 FIFA World Cup in Brazil, has recently gained some notoriety. Not so much for his abilities as a soccer player but for the bite seen around the world. And this is reportedly the third time in his career when he has bitten an opponent on the field. The unsportsmanlike behavior has left many soccer enthusiasts wondering, what is wrong with Suárez?

One of the mental health diagnoses being thrown around by sports commentators, and even mental health experts, has been that of impulse control disorder. While displaying aggression at the height of a stressful event, like biting another human being, may be characteristic of a lack of impulse control, making a diagnosis without evaluating a person, whether a public figure or not, is neither responsible nor ethical. But since the topic has been on the news, I think it is important to have a discussion about impulse control disorders, how they manifest, and how to treat them.

First of all, impulse control disorder is not an actual diagnosis recognized by the Diagnostic and Statistical Manual of Mental Disorders, Fifth Edition (DSM-5). Together with disruptive and conduct disorders, they describe a set of different diagnoses characterized by “problems in the self-control of emotions and behaviors,”1 which include oppositional defiant disorder, intermittent explosive disorder, conduct disorder, antisocial personality disorder, pyromania, and kleptomania. These disorders involve the violation of the rights of others and/or “bring the individual into significant conflict with societal norms or authority figures.”2 They tend to be more common in males than females, initially manifest in childhood or early teenage years, and are generally rare.

Here is a brief overview of these disorders, all of which must cause distress in the individual or impairment in his/her level of functioning:

Oppositional Defiant Disorder

Usually begins in preschool years.

How common: About 3.3%.3

Signs/Symptoms: Frequent loss of temper, anger/resentfulness, arguments with authority figures, defiance of rules, blaming others for mistakes/misbehavior, vindictiveness.

Intermittent Explosive Disorder

Usually begins in late childhood or adolescence.

How common: About 2.7%.4

Signs/Symptoms: Behavioral outbursts characterized by a failure to control aggressive impulses and manifested through verbal aggression, damage/destruction of property, or physical injury against others/animals. The outbursts cannot be premeditated and are grossly out of proportion to any provocation or stressor.

Conduct Disorder

Usually begins in mid-childhood to mid-adolescence.

How common: About 4%.5

Signs/Symptoms: Violation of the rights of others or society norms/rules manifested by bullying/intimidation of others, use of a weapon that can cause serious harm, physical cruelty towards people or animals, destruction of property, deceitfulness, theft, and serious violations of rules.

Antisocial Personality Disorder

Never diagnosed before age 18 but symptoms of conduct disorder must be present before age 15.

How common: 0.2 to 3.3%.6

Signs/Symptoms: “Pervasive pattern of disregard for and violation of the rights of others”7 manifested by unlawful behavior, deceitfulness, impulsivity, irritability/aggressiveness, reckless disregard for safety, consistent irresponsibility, and lack of remorse.

Pyromania

Insufficient data to determine when it usually begins.

How common: Not known.

Signs/Symptoms: Deliberate fire-setting; tension before the act followed by pleasure, gratification or relief once a fire is set; and fascination/attraction to fire.

Kleptomania

Variable age of onset.

How common: 0.3 to 0.6%8; females outnumber males 3 to 1.

Signs/Symptoms: Failure to resist impulses to steal things that are not needed for personal use or for their value; tension before the act followed by pleasure, gratification or relief once the theft is committed.

Other Disruptive, Impulse-Control and Conduct Disorders

Presentations in which symptoms of emotional or behavioral dysregulation cause clinically significant distress or impairment to the individual but that do not meet full criteria for any of the disorders above.

How are these disorders treated?

Impulse control disorders may be treated with therapy and/or medications. Early detection and intervention are important, especially when some of these disorders may bring the person in contact with the legal system. A mental health expert may evaluate the individual’s history and current presentation to determine the presence of a disorder and to establish the best treatment plan. There are different behavioral therapies that have proven effective for the management of these disorders and which should only be performed by a licensed provider.

We may not know what, if anything, is wrong with Suárez, but at least his behavior has given us the opportunity to talk about these important topics while the world is watching.

Remember…

Be Smart. Be Safe. Be Healthy. Be Strong.

Until next time!

Dr. Felix

El Suicidio en la Adolescencia

El suicidio es una de las epidemias en nuestra sociedad. Según los últimos datos proporcionados por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), el suicidio representó la décima causa de muerte en los Estados Unidos en 2009. Si esto no fuese lo suficientemente alarmante, para los adolescentes el suicidio representa la tercera causa de muerte.

Como grupo étnico, los hispanos tenemos la segunda tasa más baja de muertes por suicidio en comparación con otros grupos. Aunque a primera vista esta estadística parece ser menos preocupante, hay que señalar que los latinos intentan suicidarse con una frecuencia más alta que otros grupos étnicos, en especial entre los adolescentes. La evidencia también demuestra una tasa más alta de pensamientos suicidas y gestos suicidas en la población latina.

Es por esto que la vigilancia de las señales de alerta, la intervención temprana, y la ayuda inmediata para aquel que expresa ideas de suicidio o intenta suicidarse son de gran importancia.

¿CUÁLES SON LOS MOTIVOS MÁS COMUNES DE LOS SUICIDIOS ENTRE LOS ADOLESCENTES?

La adolescencia es un período de desarrollo estresante lleno de grandes cambios. Representa esa transición entre la niñez y la edad adulta marcada por enormes cambios hormonales, físicos, mentales, sentimentales, y de pensamiento.

El estrés causado por estos cambios puede influir en la toma de decisiones del adolescente y en la manera en que busca resolver sus problemas.

Algunos factores estresantes pueden incluir:

  • Cambios normales del desarrollo
  • Acontecimientos dolorosos
  • Disfunción familiar
  • Abuso físico, emocional o sexual
  • Problemas escolares o el acoso escolar
  • Problemas con la pareja
  • Orientación sexual
  • Algún desorden psiquiátrico

Estos factores, acoplados a la fuerte presión a ser exitoso, pueden causar gran perturbación para el adolescente. Los problemas también pueden parecer bochornosos o demasiado difíciles de superar. Para algunos adolescentes, el suicidio puede erróneamente parecer como la solución para terminar con sus problemas y/o sufrimiento interno.

¿CUÁLES SON LAS SEÑALES DE ALERTA QUE LOS PADRES O FAMILIARES DEBEN VIGILAR?

Muchas de las señales de alerta son similares a los síntomas de la depresión:

  • Sentimientos de tristeza o desesperanza
  • Cambio de comportamiento
  • Irritabilidad
  • Ansiedad o tensión
  • Problemas al dormir
  • Cambios en el apetito
  • Pérdida de interés en actividades que normalmente disfruta (jugar con amigos, vídeo juegos)
  • Descuido del aspecto personal
  • Mal comportamiento
  • Sentimientos de culpa
  • Aislamiento de amigos y familiares
  • Obsequiar o deshacerse de objetos de valor personal o favoritos
  • Consumo de alcohol y drogas
  • Hablar acerca del suicidio
  • El reponerse de manera repentina luego de un período de depresión (quizás después de haber decidido quitarse la vida para terminar con su sufrimiento)

Aunque todos las señales estén presentes, es bien difícil determinar con certeza quien va a tomar la decisión de quitarse la vida. Lo que sí sabemos es que el factor de riesgo más importante para la predicción del suicidio es el comportamiento suicida pasado. Así que el haber intentado suicidarse en el pasado hace que la persona sea más propensa a intentarlo en un futuro.

¿QUÉ MEDIDAS DE PREVENCIÓN PUEDEN TOMAR LOS PADRES PARA EVITAR EL SUICIDIO?

Es importante reconocer las señales de alerta arriba mencionadas ya que la intervención temprana es la manera más eficaz de prevenir el suicidio entre nuestros hijos.

Siempre debemos tomar en serio cualquier declaración de pensamientos suicidas o comportamientos suicidas. Cualquier persona que exprese ideas de suicidio debe ser evaluada inmediatamente.

Otras importantes recomendaciones incluyen:

  • Comunicación abierta entre padres e hijos
  • Fomentar confianza para que nuestros hijos se sientan cómodos hablándonos acerca de sus problemas y sentimientos
  • Apoyar a nuestros hijos (escuchar y evitar la críticas excesivas)
  • Mantener los medicamentos y armas de fuego fuera del alcance de nuestros hijos

¿QUÉ TRAUMAS PROVOCA A LA FAMILIA EL SUICIDIO O INTENTOS DE SUICIDIO DE SUS SERES QUERIDOS?

Los efectos del suicidio en la familia pueden ser devastadores. Las personas que pierden a un ser querido por suicidio tienden a sentirse culpables por la muerte de su familiar, preguntarse que podrían haber hecho para evitarlo, o hasta sentirse rechazados por otros familiares o amigos.

Los sobrevivientes del suicidio pueden experimentar una gran variedad de sentimientos:

  • Tristeza por la pérdida
  • Enojo en contra del familiar perdido
  • Sentimientos de culpa
  • Depresión
  • Ansiedad
  • Trastorno de estrés postraumático, en especial cuando presenciaron el suicido o encontraron al familiar muerto
  • Intentos de suicidio para reencontrarse con su ser querido

Las secuelas causadas por la pérdida pueden afectar al sobreviviente del suicidio por el resto de su vida, por lo cual es importante que también busque ayuda.

¿CÓMO AYUDAR A ALGUIEN QUE PIENSA SUICIDARSE?

Cualquier persona que exprese ideas de suicidio o intente suicidarse debe ser evaluada inmediatamente:

  • Llama al 911
  • Lleva a la persona a la sala de emergencia más cercana, o
  • Busca ayuda con un profesional de la salud mental

La psicoterapia y consejería pueden ayudar a la persona a lidiar con sus sentimientos o pensamientos negativos, aprendiendo a identificar factores estresantes que hacen que la persona reaccione de una manera u otra, al mismo tiempo que se aprenden las destrezas para poder reaccionar de una manera positiva. Por su parte, los medicamentos psiquiátricos podrían controlar los síntomas de depresión, ansiedad o alguna otra condición mental.

La Red Nacional de Prevención del Suicidio (1-888-628-9454) es también una excelente fuente de apoyo. Es para personas en crisis, no tan sólo si se está pensando en el suicidio. La llamada es gratuita y confidencial. Un profesional de la salud mental estará disponible para escuchar y ofrecer información acerca de servicios de salud mental en tu comunidad.

Recuerda…

Sé Inteligente. Sé Precavido. Sé Saludable. Sé Fuerte.

¡Hasta la próxima!

Dr. Félix

Teen Suicide

Suicide is one of our society’s epidemics. According to the latest data provided by the Centers for Disease Control and Prevention (CDC), suicide represented the tenth leading cause of death in the United States in 2009. If this were not alarming enough, suicide is the third leading cause of death among our teenagers.

Recognition of warning signs, early intervention, and immediately seeking help for anyone who expresses thoughts of suicide or attempts suicide are of great importance.

WHAT ARE THE MOST COMMON CAUSES OF SUICIDE AMONG TEENS?

Adolescence is an extremely stressful period in our development. The transition between childhood and adulthood is marked by enormous changes: hormonal, physical, mental, and emotional. The stress caused by these changes can have a significant impact on the teenager’s life.

Some stressors include:

  • Normal developmental changes
  • Painful events
  • Family dysfunction
  • Physical, emotional or sexual abuse
  • School problems or bullying
  • Problems with boyfriend/girlfriend
  • Sexual orientation
  • Mental illness
These stressful factors can be very overwhelming, too embarrassing, or too difficult to overcome for some teenagers. Suicide may erroneously seem like the answer to end their problems and/or internal suffering.

WHAT ARE SOME OF THE WARNING SIGNS?

Many warning signs for suicidal behavior are similar to symptoms of depression:

  • Feelings of sadness or hopelessness
  • Behavioral changes
  • Irritability
  • Anxiety
  • Trouble sleeping
  • Changes in appetite
  • Loss of interest in enjoyable activities (hanging out with friends, video games)
  • Poor hygiene
  • Feelings of guilt
  • Isolation from friends and family
  • Giving away or throwing out objects of personal value
  • Drug or alcohol abuse
  • Suddenly recovering from a period of depression (maybe after having decided to put an end to their suffering by ending their life)
  • Talk/verbal threats of suicide
Even in the presence of all these warning signs, it is extremely difficult to predict with certainty who will attempt suicide. We do know that the most important risk factor for the prediction of suicide is past suicidal behavior. In other words, a past suicide attempt is the best predictor of a future suicidal act.

WHAT CAN PARENTS DO TO PREVENT SUICIDE?

It is important to recognize the above warning signs. Early intervention is the most effective way to prevent suicide among our children.

Any statement of suicidal thoughts or suicidal behavior must be taken seriously. Anyone who expresses thoughts of suicide requires immediate medical evaluation.

Other recommendations include:

  • Maintaining an open communication with our children
  • Making our children feel comfortable to talk to us about their problems/feelings
  • Supporting our children
  • Keeping medications and firearms away from children

WHAT ARE THE EFFECTS OF SUICIDE ON THE SURVIVORS?

The effects of suicide on the family can be devastating. People who lose a loved one to suicide tend to feel guilty for the death of their family member, wonder what they could have done to prevent it, or even feel rejected by other family members or friends.

Suicide survivors may experience:

  • Sadness for their loss
  • Anger towards the deceased family member
  • Feelings of guilt
  • Depression
  • Anxiety
  • Posttraumatic stress disorder, especially when witness to the suicide or finding the family member after a completed suicide
  • Suicide attempts to reconnect with their lost loved one

As the aftermath of family suicide may have long lasting effects, it is important for survivors of suicide to seek help in dealing with their loss.

HOW TO HELP A SUICIDAL TEEN?

Anyone who expresses thoughts of suicide or attempts suicide should be evaluated immediately:

  • Call 911
  • Take the person to the nearest emergency room, or
  • Look for help from a mental health professional

Psychotherapy and counseling can help the suicidal person deal with his/her feelings or negative thoughts, identify stressors, and strengthen coping skills. Psychiatric medications may also control symptoms of depression, anxiety or any other mental health condition.

Help is also available through telephone hotlines. The National Suicide Prevention Lifeline (1-800-273-TALK or 1-800-273-8255) is an excellent source of support. It is for people in crisis, not just when thinking about suicide. The call is free and confidential and a mental health professional will be available to listen and provide information about mental health services in your community.

Remember…

Be Smart. Be Safe. Be Healthy. Be Strong.

Until next time!

Dr. Felix

To Take, or Not To Take: That is the Question… Medications for Psychiatric Illness

My psychiatrist wants me to take this medication. What should I do?

The term psychotropic, a way to describe medications used for the treatment of mental conditions, means that the medication affects or alters the activity of the brain. While the words affect and alter tend to have a negative connotation, the changes that occur in the brain from its exposure to these medications can have beneficial and long-lasting effects on your mental condition. They are used to treat mood, anxiety, psychosis, and many other psychiatric disorders.

Being honest with your psychiatrist about your symptoms is extremely important. While your primary doctor may diagnose your high blood pressure or diabetes by checking your blood pressure or blood sugar levels, psychiatry is limited in the amount of actual tests that we can perform. Some reversible causes of depression may be detected in the blood (for example, certain vitamin deficiencies or thyroid dysfunction) but the bulk of the diagnoses made in psychiatry require a careful examination of your clinical symptoms by a trained mental health professional. Being frank and open about your symptoms will allow your psychiatrist to diagnose you with the correct mental health condition and prescribe you the right course of treatment.

All medications, regardless of the condition they are intended to treat, are foreign substances to your body. This means that side effects may occur. Prior to starting a new medication, it is important to have a discussion with your psychiatrist about the most common side effects of the proposed treatment. Some may be slightly bothersome but temporary; your body’s reaction to the new substance flowing through your system. Other adverse effects may be longer-lasting and may lead to permanent changes.

Most psychotropic medications, like those used to treat depression and anxiety, are what we call “maintenance medications.” They do not work like the Tylenol or Motrin that you reach for when you have a headache and expect to relieve your pain within an hour or two. Maintenance medications must be taken on a daily basis, preferably around the same time every day, and as prescribed by your doctor. Over the first weeks of treatment, the medication will slowly build up to a therapeutic level in your bloodstream, allowing it to reach its full potential. Your doctor may choose to “start low and go slow” with the dose, letting the medication reach that therapeutic or effective level over some time. This approach will minimize possible adverse effects and ensure you end up on the right dose. In other words, the medication may take some time to fully work but it will prevent you from taking more medication than needed in the long term.

Taking your psychotropic medication on a consistent basis will allow you to improve sooner. Taking these types of medication “only when I am down or anxious” or “as needed” may not only prolong the duration of your symptoms but may also cause you to experience side effects from the constant re-exposure to the medication. And just because you are feeling better does not mean it is time to stop the medication. I always tell my patients to treat the psychotropic medication I prescribe as they would an antibiotic. What does your primary doctor tell you?: “Finish all your antibiotics as prescribed.” Prematurely ending a course of treatment with psychotropic medications may lead to inadequate treatment response, return of your symptoms, and even withdrawal symptoms from abruptly stopping the medication.

Your psychiatrist may decide to continue your medication for depression or anxiety some months past your return to baseline. This will guarantee that the brain chemistry imbalance causing your condition is adequately managed and addressed. Your doctor may then slowly decrease the dose, monitoring you for continued stability and any possible withdrawal symptoms. Other medications, for example those used for psychosis in schizophrenia or for mood stabilization in bipolar disorder, may require long-term treatment.

And what are withdrawal symptoms? Does this mean I am addicted to the medication? Remember, psychotropic medications alter the functioning of your brain with the goal of improving whatever symptoms that are affecting you. Addiction does occur with some psychiatric medications, especially with benzos like Valium and Xanax used for the treatment of anxiety. But other medications, like antidepressants, require a dose decrease prior to discontinuation to make certain those areas of your body that were sensitized by the medication are slowly “weaned” off it.

Finally, psychotropic medications are not for everyone. Your psychiatrist may decide that a course of psychotherapy and/or counseling may be more appropriate at first. Your doctor may also prescribe medication in conjunction with psychotherapy. Whatever the decision, remember that it will be based on the information gathered along your treatment. And in the case of your relationship with your psychiatrist… Honesty IS the best policy!

Be Smart. Be Safe. Be Healthy. Be Strong.

Until next time!

Dr. Felix

Tomar, o No Tomar, es la Cuestión… Medicamentos para Enfermedades Psiquiátricas

Mi psiquiatra quiere que yo tome este medicamento. ¿Qué debo hacer?

El término psicotrópico, una forma de describir los medicamentos utilizados para el tratamiento de condiciones mentales, significa que el medicamento afecta o altera la actividad del cerebro. Mientras que las palabras afectar y alterar tienden a tener una connotación negativa, los cambios que ocurren en el cerebro tras su exposición a estos medicamentos pueden tener efectos beneficiosos y duraderos en su condición mental. Se utilizan para tratar el estado de ánimo, ansiedad, psicosis, y muchos otros trastornos psiquiátricos.

Ser honesto con tu psiquiatra acerca de tus síntomas es muy importante. Mientras que tu médico de cabecera puede diagnosticar tu alta presión o diabetes revisando tu presión arterial en la oficinia o verificando tus niveles de azúcar en la sangre, la psiquiatría está limitada en la cantidad de pruebas y exámenes que podemos llevar a cabo. Algunas causas reversibles de la depresión pueden ser detectadas en la sangre (por ejemplo, deficiencias de ciertas vitaminas o la disfunción de la tiroides), pero la mayor parte de los diagnósticos realizados en psiquiatría requieren un examen cuidadoso de tus síntomas clínicos por un profesional de la salud mental capacitado. Ser franco y abierto acerca de tus síntomas permitirá que tu psiquiatra te diagnostique con la condición mental correcta y te recete el curso de tratamiento adecuado.

Todos los medicamentos, independientemente de la condición que intenten tratar, son sustancias extrañas en tu cuerpo. Esto significa que pueden producir efectos secundarios. Antes de iniciar un nuevo medicamento es importante tener una discusión con tu psiquiatra acerca de los efectos secundarios más comunes con el tratamiento propuesto. Algunos pueden ser un poco molestos pero temporeros; la reacción de tu cuerpo a la nueva sustancia que fluye a través de tu sistema. Otros efectos adversos pueden ser más duraderos y pueden causar cambios permanentes.

La mayoría de los medicamentos psicotrópicos, como los utilizados para tratar la depresión y la ansiedad, son lo que llamamos “medicamentos de mantenimiento.” No funcionan como el Tylenol o Motrin que tomas cuando sientes dolor de cabeza y esperas alivie tu dolor en un par de horas. Los medicamentos de mantenimiento deben tomarse a diario, preferiblemente a la misma hora cada día, y según prescrito por tu médico. Durante las primeras semanas de tratamiento, el medicamento va a aumentar lentamente en tu sangre hasta llegar a un nivel terapéutico donde alcanzará su pleno potencial. Tu médico puede optar por “empezar bajo e ir despacio” con la dosis, dejando que el medicamento llegue a ese nivel terapéutico o efectivo con el tiempo. De esta manera se reducirán al mínimo los posibles efectos secundarios y se asegurará que termines en la dosis correcta. En otras palabras, el medicamento puede tardar algún de tiempo para trabajar de lleno pero se evitará que tomes más medicamento de lo necesario al largo plazo.

Tomando tu medicamento psicotrópico de manera consistente permitirá que mejores pronto. Tomar este tipo de medicamentos “sólo cuando me siento deprimido o ansiosa” o “según necesario” no sólo puede prolongar la duración de tus síntomas, pero también puede hacer que sientas efectos secundarios tras la re-exposición constante al medicamento. Y el hecho de que te sientas mejor, no significa que es hora de dejar el medicamento. Siempre le recomiendo a mis pacientes que traten el medicamento psicotrópico que receto como lo harían con un antibiótico. ¿Qué te dice tu médico de cabecera?: “Tómese todos sus antibióticos según indicado.” Terminar prematuramente un curso de tratamiento con medicamentos psicotrópicos puede resultar en una respuesta inadecuada al tratamiento, el regreso de tus síntomas, e incluso síntomas de retirada causados por la interrupción brusca del medicamento.

Tu psiquiatra puede decidir continuar tu medicamento para la depresión o la ansiedad algunos meses después de que te sientas de regreso a la normalidad. Esto garantizará que el desbalance químico en el cerebro que está causando tu condición sea adecuadamente manejado y tratado. Tu médico puede entonces disminuir la dosis del medicamento lentamente, observando que tu estabilidad sea permanente y que no sientas síntomas de retirada. Otros medicamentos, por ejemplo los utilizados para la psicosis en la esquizofrenia o para la estabilización del estado de ánimo en el trastorno bipolar, pueden requerir un tratamiento a largo plazo.

¿Y qué son los síntomas de retirada? ¿Significa esto que estoy adicto a mis medicamento? Recuerda que los medicamentos psicotrópicos alteran el funcionamiento de tu cerebro con el objetivo de mejorar los síntomas que te están afectando. Adicción puede ocurrir con algunos medicamentos psiquiátricos, especialmente con las benzodiazepinas como Valium o Xanax utilizadas para el tratamiento de la ansiedad. Sin embargo, otros medicamentos como los antidepresivos, requieren una reducción de dosis antes de ser descontinuados para asegurar que las áreas de tu cuerpo que fueron sensibilizadas por el medicamento sean poco a poco “desintoxicadas.”

Por último, los medicamentos psicotrópicos no son para todos. Tu psiquiatra puede decidir que un curso de psicoterapia y/o consejería puede ser más apropiado. Tu doctor podría también recetar medicamentos junto con la psicoterapia. Cualquiera que sea la decisión, recuerda que se basará en la información recopilada a lo largo de tu tratamiento. Y en el caso de la relación con tu psiquiatra… ¡La honestidad ES la mejor política!

Se Inteligente. Se Precavido. Se Saludable. Se Fuerte.

¡Hasta la próxima!

Dr. Félix